Mercado del tomate fresco

El precio promedio del tomate en el mercado interno ha mostrado una tendencia a la baja en los últimos años, provocada en parte por una mayor oferta local y la disminución en las exportaciones. Sin embargo, y como se puede apreciar en la Figura 1, el comportamiento de los precios presenta importantes diferencias según la época de producción. La producción de verano, representada en la figura con el precio de febrero y que corresponde al tomate cultivado al aire libre en la zona centro-sur, presenta una mayor estabilidad en los precios año tras año, y corresponde al nivel más bajo. Por otra parte, la oferta fuera de estación tiene dos épocas de mayor producción: otoño y primavera, reflejada en la figura en los precios de mayo y octubre, respectivamente. En ambos se observa una mayor variabilidad anual, característica que se acentúa más en los precios del tomate de primavera o primores. Estos últimos, aunque disfrutan del mayor valor en el mercado, muestran una gran variabilidad en los últimos años. Si bien el comportamiento del precio del tomate fresco fuera de estación tiene gran parte de su explicación en la condición que presenta en el mercado, esto es baja oferta, alto precio, fuertes variaciones en los precios frente a pequeñas variaciones en la oferta, hay otros elementos que han hecho más compleja la actual situación. Por una parte, el aumento de la oferta fuera de estación es la principal causa de la tendencia a la disminución de los precios (lo que fue comentado en el artículo de febrero de 2003). El aumento de la superficie bajo invernadero y la expansión del cultivo en el norte del país, específicamente en las regiones I, III y IV, han provocado cambios en la dinámica de los precios. Otro elemento es el cese de las importaciones que venía realizando Argentina en volúmenes crecientes. Como se muestra en la Tabla 2, en el año 2001 se exportaron 6.530 toneladas, el 98% dirigido al país vecino. Como resultado del agudizamiento de la crisis económica en Argentina, las ventas en el año 2002 disminuyeron a apenas 177 toneladas y prácticamente este mercado no ha operado desde entonces. Los productores que destinaban parte de su producción al país vecino eran fundamentalmente de la V Región y su objetivo era la producción tardía y temprana en invernaderos, para el mercado trasandino, como se ve en la Tabla 3. Los intentos que hasta ahora se han hecho por conquistar nuevos mercados no han dado resultados importantes. Como se ve en la Tabla 2, ha habido un aumento de las ventas a EE.UU., México y el Reino Unido, pero los volúmenes distan mucho de lo esperado. Por lo tanto, los productores afectados han debido destinar su producción al mercado interno o retirarse del rubro. La incertidumbre causada por estos elementos ha aumentado la inestabilidad de los precios en el tomate fuera de estación, lo que ha provocado disminuciones importantes en la oferta, como en el año 2002, donde incluso se importaron 62 toneladas desde el Perú, entre septiembre y octubre. La relación cambiaria entre Chile y la Argentina ha favorecido las importaciones y así, en septiembre del año pasado, se importaron 44,8 toneladas de tomate fresco. La actual temporada se ha caracterizado por bajos precios, como se ve en la Tabla 1, causados principalmente por una mayor producción, motivada por los precios relativamente altos de la temporada 2003. En los mercados mayoristas de Santiago el volumen arribado entre enero y abril ha aumentado en un 31%, sumando 123 millones de kilos. Producto de la variabilidad que han mostrado los precios y los bajos niveles observados hasta ahora, es probable que los productores de tomate fuera de estación disminuyan la producción y los precios aumenten en adelante, superando los registrados el año pasado. El sector productor debe tomar la tarea de buscar nuevos mercados para el tomate fresco y fomentar la asociatividad de las empresas,

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